La science qui s'occupe du cancer porte indifférement plusieurs noms: cancérologie, carcinologie, oncologie... Nous allons voir les significations  exactes de tous les termes employés courramment en cancérologie comme : cancer, tumeur, tumeur primitive ou secondaire, métastase...

 Le mot cancer vient d’un mot latin qui signifie « crabe »... sans doute à cause de l’analogie avec la forme de la tumeur cancéreuse. En effet, celle-ci est constituée d’une formation centrale, le corps, et de travées inflammatoires formées de cellules cancéreuses partant dans toutes les directions. Cette constitution générale peut en effet s’apparenter un crabe.
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 La définition du dictionnaire résume bien cette maladie. Il définit le cancer comme une : «  prolifération importante, anarchique et indéfinie de cellules anormales d’un tissu ou d’un organe qui ont la capacité d’envahir et de détruire les tissus sains et de se disséminer dans l’organisme et dont l’évolution spontanée est la mort de l’individu porteur ».Le cancer fait partie de la classe des "tumeurs".
 Une tumeur est définie comme étant une "production anormale de cellules et de tissus qui vont constituer ainsi une nouvelle formation". Il en existe deux catégories distinctes :
* Les tumeurs bénignes où les cellules sont normalement constituées mais se multiplient de manière excessive, . Ce sont : les verrues, les polypes,… Ces tumeurs ne sont  donc pas des tumeurs cancéreuses et ne présentent qu’un faible danger pour la santé. Par contre, un certain nombre d’entre elles, peuvent avec le temps évoluer, se transformer et devenir cancéreuses ultérieurement, comme un polype de l’intestin peut éventuellement se transformer en cancer. 
* Les tumeurs malignes où les cellules sont de constitution anormale, et se multiplient de manière anarchique et qui , c’est à dire cancéreuses.
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 Ainsi le mot cancer est synonyme de « tumeur maligne ». Cependant, souvent dans le jargon populaire et même médical, il est souvent évoqué à tord une « tumeur » pour parler d’un cancer, ce qui porte à confusion. 
    Il existe également d’autres synonymes du mot « cancer » qui sont souvent utilisés par les médecins, ce sont : néoplasme, néoplasie ou encore néoformation. Le préfixe « néo » signifiant nouveau, ces termes veulent dire éthmylogiquement « formation nouvelle ».
La science qui se consacre à l’étude des cancers et à leurs traitements s’appelle la cancérologie avec comme synonymes : la carcinologie ou l'oncologie. Ainsi les médecins spécialistes de la maladie cancéreuse sont appelés indistinctement : cancérologue ou oncologue.
Enfin, la formation où est née et s’est développée la première cellule cancéreuse, est appelée le cancer primitif ou tumeur primitive. C’est généralement elle qui est découverte lorsqu’elle atteint la taille moyenne de un centimètre de diamètre. Ensuite cette tumeur primitive va envoyer aux quatre coins de l’organisme des cellules cancéreuses, dont certaines vont faire souche et se développer dans un autre organe formant ce que l’on appelle un cancer secondaire, une tumeur secondaire, encore appelé métastase. Les organes les plus fréquemment touchés par les métastases sont le foie, les os, les poumons et le cerveau.
Docteur Luc BODIN